Golden Girl Vanessa Tugendhaft

donderdag, 7 februari, 2019 - 09:30

Diamanten, rozen en royals. 

MADONNA EN MEGHAN MARKLE DRAGEN HAAR JUWELEN. “ALS EEN ROYAL ZOALS MEGHAN EEN OORBEL VAN MIJ DRAAGT, IS DIE BINNEN DE 10 MINUTEN UITVERKOCHT”, ZEGT JUWELENONTWERPSTER VANESSA TUGENDHAFT (38). TOCH TREKT ZE NIET OP VAKANTIE NAAR DE BAHAMA’S, ZE BLIJFT TROUW AAN KNOKKE-HEIST. “IK KOM HIER AL SINDS IK EEN KLEIN MEISJE WAS. NU NEEM IK MIJN EIGEN KLEINE MEISJES MEE.”

Vanessa Tugendhaft is een bijou van een vrouw, dat zie je zo. Kijk maar naar die sprankelende ogen, glanzende donkere haren en de juwelen die rond haar vingers en polsen glinsteren. “Ik zou nooit iets ontwerpen wat ik zelf niet graag zou willen dragen”, zegt ze. “En ja, wat ik mooi vind, valt blijkbaar ook in de smaak van celebrities en royals, van Hollywood tot Buckingham Palace.”

Hoe ben je begonnen met het ontwerpen van juwelen?
“Ik ben geboren in een familie van diamantairs, zowel langs mijn moeders als vaders kant. Ik ontwierp mijn eerste juweel op mijn vijftiende, een ketting met geometrisch motief en zwarte en witte diamant. Toch waren het eerder mijn zus en broer die voorbestemd leken om de familiezaak verder te zetten. Ik koos voor studies marketing in Brussel, liep toen ik 22 was stage in Parijs. En daar zag ik iedereen, op de metro, in de winkelstraten, met rode touwtjes rond hun pols. Die touwtjes ik herkende ik, want onze familie heeft Joodse roots, ook al zijn we geen praktiserende gelovigen.”

Wat betekenen die armbandjes dan?
“Als we naar Tel Aviv gingen, brachten we altijd zulke rode touwtjes mee naar huis als geschenk. Volgens de kabbala beschermen ze degene die ze draagt tegen onheil en brengen ze geluk. Je knoopt het rode touw gewoon rond je pols en doet een wens. De dag dat het touw versleten is en van je arm valt, komt je wens uit, zo werd me als kind altijd verteld.”

Je kwam op het idee om aan dat rode touwtje een diamant te hangen.
“Ja, dat leek me toch veel vrouwelijker en eleganter dan alleen een rood stukje rood touw rond je pols. Ik liet enkele prototypes maken in het Antwerpse atelier van mijn zus, waarin ik het touw combineerde met 18 karaat goud en een diamant. Zo startte ik op mijn 23ste met mijn eigen merk. Ik zocht verkooppunten, zette een webshop op, …”

En toen belandde jouw ontwerp aan de arm van Madonna.
“Dat was een enorme verrassing. Zij was toen een van de celebrities die zich in de kabbala verdiepte en zo de mode van de rode armbandjes had helpen lanceren. Toen zij en ook haar dochter Lourdes gespot werden met mijn ontwerp, een rood touwtje met een diamanten roos, steeg de vraag opeens enorm.” “Ook andere celebrities, van Kate Hudson tot Hilary Swank en bekende namen in Frankrijk, zoals TF1-nieuwsanker Claire Chazal en atlete Gaël Monfils ontdekten mijn merk. Mijn naam werd ineens internationaal bekend, bestellingen volgden uit alle hoeken van de wereld. Zo kon ik mijn eigen atelier in Parijs uitbouwen en moest ik niet langer een beroep doen op het atelier van mijn zus in Antwerpen.”

Je ontwierp ook een juweel voor mannen: een rode armband met vierkante zwarte diamant.
“Ik vond het logisch om vanaf mijn eerste collectie, Identity, ook voor mannen te ontwerpen. Een van de specialisaties van mijn ouders was de handel in gekleurde diamanten, iets waar Antwerpen nu als diamantstad bekend om staat. Maar toen zij daarmee begonnen, was gekleurde diamant nog niet in de mode, ze waren pioniers. Een zwarte diamant leek me prachtig en ook stoer voor mannen. Mijn eigen man bijvoorbeeld draagt graag juwelen. En hij zit helemaal niet in de diamantenbusiness, hij werkt
in de financiële wereld. In latere collecties zoals H en Gladiatores heb ik opnieuw armbanden ontworpen voor mannen, met leder en diamant …”

Leder en diamant, kleurige touwtjes met diamanten rozen … da’s niet echt traditioneel?
“Nee inderdaad, vijftien jaar geleden toen ik startte, zag je zoiets nauwelijks. Ik was een van de eerste juwelenontwerpers die erg eenvoudige, natuurlijke materialen als een touwtje of leder combineerde met kostbaarheden zoals zilver en diamant. Nu zie je dat bijna overal, maar toen was dat vernieuwende idee ook een van de redenen van het succes van mijn merk.” “Ik geloof ook in juwelen die je als vrouw kan dragen, elke dag, die een verlengstuk van je persoonlijkheid zijn. Een enorme diamant die je alleen bij een feest durft te dragen, dat boeit me niet. Vandaar dat mijn ontwerpen eerder discreet ogen, je hoeft niet bang te zijn dat je er de aandacht van de gauwdieven in de metro mee gaat trekken.”

En door hun platte vorm blijven ze ook niet in je wollen sjaal haken.
“Die afgeplatte vorm, of ik nu een klavertje van diamanten of een roos ontwerp, vind ik belangrijk. Niet alleen discreet maar ook superpraktisch in het leven van werkende vrouwen en moeders vandaag. Je kan mijn ringen dragen zonder dat je bang moet zijn dat je wollen vest gaat uitrafelen omdat een hoek van je ring erachter blijft haken, of dat je bij het snel grabbelen naar een sleutel in je handtas met je ring in de voering blijft vast zitten. Ik draag vaak meerdere ringen of armbanden bij elkaar, of ik nu een vergadering heb of met mijn dochters een boswandeling ga maken.”

Dragen je dochters ook jouw juwelen?
“Ja, inderdaad. De kleinste, die drie is, draagt een roze touwtje met een solsleutel, omdat ze dol is op muziek en dansen. De oudste is acht en heeft een rood touwtje met een hartje om haar pols. Op mijn site ga je niet meteen kinderjuwelen vinden, maar ik ontwerp ook op maat. Er zijn ook heel wat vrouwen, waaronder enkele celebrities die al jaren hun juwelen bij mij laten ontwerpen. Eigenlijk kan je bij mijn publiek drie types klanten onderscheiden. De eerste groep zijn vaste klanten die regelmatig in de winkel of in de webshop een kijkje nemen, omdat ze houden van mijn stijl, die past bij hun smaak en persoonlijkheid. De tweede groep zijn klanten die mijn werk ontdekken nadat celebrities ermee gespot zijn, en eens ze wat gaan snuisteren in mijn ontwerpen, tot de ontdekking komen dat mijn merk hen echt wel aanspreekt. En de derde groep koopt alleen net die oorbel of ring die Meghan Markle droeg, verder gaat hun interesse niet.”

Meghan Markle is al twee, drie keer gespot met jouw juwelen. Toeval?
“Haar stylistenteam nam in maart 2018 contact met me op. Ik hoorde er verder niet meer van, tot ze na haar huwelijk verscheen met een diamanten oorring. Binnen de tien minuten was mijn stock uitverkocht. Zo ging het steeds wanneer ze gespot werd met een juweel van mij, van de ‘infini-ring’ tot de klavertje-vier-hanger. Ik had wachtlijsten van meer dan drie maanden in het begin, nu hebben we de aanvragen eindelijk bijgebeend. Wie voor de feesten nog dezelfde oorbel als Meghan Markle wil bestellen, kan dat weer.”

 

Over feesten gesproken: wat zijn je plannen?
“Samen met de familie feest vieren in Knokke-Heist. Als sinds ik me kan herinneren, trokken mijn ouders steeds met ons naar hier, mijn grootouders deden dat hen voor: het is een echte familietraditie. We proberen tijdens de schoolvakanties vaak een week of meer in Knokke-Heist te verblijven, en we gaan er ook graag een weekendje tussenuit. Op vrijdagnamiddag bel ik dan naar mijn man: zullen we naar Knokke-Heist gaan? De oppas van de kinderen pakt alvast hun spulletjes, en tegen zeven uur vertrekken we met de auto richting Belgische kust. Aan zee vergeet ik alle stress en de grote en kleine zorgen van het leven van alledag. Die weekends en vakanties aan zee zijn wat mij betreft echt family time: zelf koken voor mijn man en dochters, lange wandelingen maken in de richting van Nederland. Kou of wind deren mij niet: ik hou van de buitenlucht en de natuur, die me ook vaak inspireert bij mijn ontwerpen.”

Mochten we nog een cadeautje zoeken … Zijn jouw juwelen ook in Knokke-Heist te koop?
“Lange tijd kon je mijn werk vinden in een galerie aan de zeedijk, maar die heeft haar deuren gesloten. Ik denk dat de dichtstbijzijnde winkel nu een juwelenzaak in Eeklo is. Weet je wat ik trouwens leuk vindt? Een vrouw op twee die een ontwerp van mij koopt, koopt dat als cadeau voor zichzelf. Het is ook niet omdat royals mijn juwelen dragen, dat je een schatkist nodig hebt: de prijzen gaan van 195 tot 3.000 euro.”

Van bijen tot rozen, van bloem tot klavertje vier. Brengen jouw juwelen echt geluk?
“Persoonlijk geloof ik niet dat mijn juwelen echt bijzondere krachten bezitten. Maar er zijn wel klanten die daar heilig van overtuigd zijn. Zo gebeurt het regelmatig dat iemand z’n sieraad niet durft op te sturen voor een kleine herstelling, want zonder voelen ze zich naakt, niet meer beschermd. En ik kreeg ook eens een heel lief bericht van een vrouw uit Nederland, die me vertelde dat sinds ze mijn juweel droeg, haar leven op rozen zat: ze ontmoette ineens de man van haar leven, kreeg de job die ze wou, enzovoort.”

Houden we het dan maar bij: ‘diamonds are a girl’s best friend’?
“Goh, ik zou een juweel nu ook weer niet mijn beste vriend gaan noemen, da’s wat teveel eer. Maar ik geloof wel dat wanneer een vrouw draagt wat bij haar past, juwelen die haar smaak en persoonlijkheid uitstralen, ze zich een stukje sterker en gelukkiger kan voelen.”

Dit artikel is verschenen in KH Magazine 35, op pagina 11-15. Ontdek hier de juweliers in Knokke-Heist!