PASSIE VOOR HOCKEY

Felix Denayer
dinsdag, 14 januari, 2020 - 11:45

féLIX IN DE BAN VAN DE BAL

Knokke-Heist is altijd te vinden voor nieuwe evenementen. Zo ligt er vanaf dit jaar tijdens het winterseizoen een gloednieuwe ijspiste op het terras van Lakeside Paradise. Je kunt er onder meer van ijshockey proeven. En wie weet loop je er Félix Denayer tegen het lijf, één van onze glorieuze Red Lions.

Tekst: Ruben Nollet / Foto’s Karel Duerinckx 

Heeft Félix Denayer nog iets te bewijzen? Sinds zijn 17de maakt hij deel uit van de Red Lions, onze nationale hockeyploeg. De middenvelder bouwde mee aan de groeiende successen van het team. Een Olympisch overzicht: 9de op de Spelen van Peking in 2008, vier jaar later in Londen de 5de plaats, nog eens vier jaar later in Rio de zilveren medaille. En dan moesten de grootste triomfen nog volgen: wereldkampioen in India in 2018 en vorige zomer Europees kampioen in eigen land. Hockey wordt vandaag op handen gedragen in België, al herinnert Félix zich andere tijden. “Als je pakweg tien jaar geleden aan iemand vertelde dat je hockey speelde, was de reactie vaak ‘Er ligt toch geen ijs in België?’”, grinnikt hij. “De hockeygemeenschap is op zich nog altijd klein maar ze is exponentieel aan het groeien en ze hangt hecht aan elkaar.” 

TEAM MAAKT HET VERSCHIL

De Red Lions willen zich ook niet enkel op het veld bewijzen. Hun Nieuw-Zeelandse coach Shane McLeod heeft hen gekneed tot een geheel dat behalve technische en fysieke kwaliteiten ook menselijke waarden hoog in het vaandel draagt. Een van hun vele leuzen luidt niet toevallig ‘Better people make better Lions’. Ze proberen zichzelf individueel en als team voortdurend te verbeteren, en ze willen op die manier jongeren inspireren en hun passie met zoveel mogelijk mensen delen. “Als wij winnen, is het België dat wint”, legt Félix uit. “Het is mijn vaste overtuiging dat een individu het verschil niet kan maken. Het team wel, dus investeren we daarin. Om die reden stoppen we bijvoorbeeld ook het prijzengeld dat we individueel op tornooien winnen in een gemeenschappelijke pot, we gebruiken die som om teambuilding te financieren.”

EXTREEM INTENS

Félix ademt hockey, maar hij is er ironisch genoeg zijdelings ingerold. Als kind beoefende hij zowat alle sporten die iets met een bal te maken hadden. Hockey ontdekte hij omdat hij toevallig bevriend was met de neefjes van Thomas Briels, vandaag één van zijn collega’s bij de Red Lions. “Ik ging voortdurend van de ene sport naar de andere”, zegt hij. “Vrijdags had ik hockeytraining, zaterdagvoormiddag was het voetbal met de schoolploeg, ’s namiddags een hockeywedstrijd met de jeugd, de zondag op de bank bij de herenploeg, tussendoor tennissen, volleybal en handbal. Het is extreem intens en op een bepaald moment ben ik geblesseerd geraakt. Ik begreep dat ik een keuze moest maken als ik ergens goed in wou worden.” Het werd uiteindelijk hockey omdat Félix geselecteerd werd voor het EK voor spelers onder 16, in Dublin.

OPOFFERINGEN 

Sindsdien beheerst de sport zijn leven. Na de middelbare school ging hij Toegepaste Economische Wetenschappen studeren, die opleiding kon hij spreiden over 8 jaar. Omdat hij daarna toch wat werkervaring wou opdoen, ging hij vervolgens aan de slag als financieel auditeur bij Deloitte. Het eerste jaar was dat full-time, daarna kon hij een meer flexibel programma volgen. Vandaag is het weer voltijds hockey, in de aanloop naar de Spelen in Tokio. “Of ik als topsporter dingen mis?” vraagt Félix zich af. “Ja, maar het is nu eenmaal eigen aan het leven dat je keuzes moet maken. Als topsporter heb je wel een heel apart ritme, en dat valt niet altijd mee. Ik heb vorige zomer bijvoorbeeld het huwelijk van een goeie vriend gemist omdat ik de Final Four van de Pro League speelde.” Gelukkig kan hij terugvallen op de steun van zijn echtgenote Els en hun jonge dochtertje. Hij kent Els al lang en zij begrijpt de opofferingen die hij moet maken. Een anekdote om dat te illustreren: de finale van het WK vond plaats op 16 december 2018, exact een jaar na hun huwelijk. Als de Red Lions die wedstrijd verloren, zou hun trouwdatum dus altijd een bitter bijsmaakje hebben. Els stopte hem echter een briefje toe met de woorden ‘You win trophies at practice, you just pick them up at tournaments’. “Dat vond ik heel mooi”, zegt Félix. “Zij weet het best wat ik allemaal moet doen en laten voor het hockey.” 

GEEN AFSCHEID

In januari wordt Félix Denayer 30, en hij denkt stilaan aan wat er na zijn sportieve carrière zal volgen. De Spelen in Tokio staan zeker op het programma, maar of hij ook aan de daaropvolgende cyclus van vier jaar zal beginnen, weet hij nog niet. Hij neemt in elk geval geen afscheid van het hockey. “Ik wil meehelpen om de continuïteit van het Belgische hockey te verzekeren”, stelt hij. “Een andere slogan waar we hard in geloven, is ‘Leaving the shirt in a better place’. We willen successen oogsten, onze ervaring doorgeven aan de volgende generatie en zo aan de top blijven.” Om die reden komt Félix ook graag langs bij de Deloitte Hockey School, de stageweek die telkens in augustus plaatsvindt op de hockeyclub in Knokke-Heist. Hij heeft sowieso een band met onze kuststad, want hij kwam hier als kind vaak hockeyen met een jeugdvriend. “Die vriend heeft uiteindelijk beslist om niet voor het tophockey te kiezen”, zegt Félix. “Daardoor zijn we elkaar wat uit het oog verloren. Maar ik ben van plan hem binnenkort weer op te zoeken, het is al te lang geleden. En ik heb Knokke-Heist altijd een gezellige stad gevonden.”

FÉLIX EN IJSHOCKEY

Het doet Félix plezier dat het grote publiek vanaf dit jaar ook in Knokke-Heist kan proeven van ijshockey. Hij heeft altijd bewondering gehad voor de sport, die in België nog niet zo bekend is. En daar heeft hij een bijzondere reden voor. “Mijn vader heeft een paar jaar in Montréal gewoond en gewerkt”, vertelt hij. “Ik vraag me soms af wat er gebeurd zou zijn als mijn vader had beslist om in Canada te blijven en niet terug te keren naar het familiebedrijf. Dan speelde ik nu ongetwijfeld ijshockey. Of ik het even ver had kunnen schoppen als nu is een andere vraag.” Misschien komt het er alsnog van, voegt hij eraan toe. De ijshockeyclub Antwerp Phantoms heeft een team, de Ice Holes, dat bestaat uit voormalige en actieve veldhockeyspelers. Félix denkt eraan om zich bij hen aan te sluiten als hij een punt zet achter zijn carrière op het veld.”